Un panneau solaire ou capteur solaire est un dispositif destiné à récupérer une partie de l'énergie du rayonnement solaire pour la convertir en une forme d’énergie utilisable par l'homme : électrique ou thermique.

On distingue essentiellement deux types de panneaux solaires :

  • Les panneaux solaires thermiques, appelés capteurs solaires thermiques, qui convertissent la lumière en chaleur récupérée et utilisée sous forme d'eau chaude,
  • les panneaux solaires photovoltaïques, appelés modules photovoltaïques, qui convertissent la lumière en électricité. Le solaire photovoltaïque est communément appelé PV.

L'intérêt d'utiliser des panneaux solaires photovoltaïques apparaît vite lorsque l'on sait qu'une surface de 344 km de côté pourrait couvrir la totalité des besoins mondiaux en électricité. D'une manière générale, on considère que la totalité de la surface des toitures existantes correctement exposées et couvertes de panneaux pourrait suffire à satisfaire les besoins mondiaux en énergie.

Pour estimer le potentiel de l'énergie solaire, il suffit de savoir que la totalité de l'énergie solaire reçue sur la terre en un peu moins d'une heure permettrait, si elle était récupérable en totalité, de pourvoir aux besoins énergétiques de l'humanité pendant un an.

L'effet photovoltaïque (Photon ⇾ Volt), découvert par le physicien français Becquerel en 1839, résulte de la transformation directe de la lumière du soleil en énergie électrique au moyen de cellules généralement à base de silicium (sable évolué) sous la forme d'un semi-conducteur. Pour obtenir une puissance suffisante, les cellules sont reliées entre elles et constituent le module ou panneau solaire.

Pour obtenir une puissance suffisante, les cellules sont reliées entre elles et constituent le module ou panneau solaire. Le Watt crête caractérise la puissance d'un panneau photovoltaïque ; elle est basée sur un rayonnement solaire de 1000 W/m². Cette transformation d'énergie solaire en énergie électrique est proportionnelle au rayonnement reçu.

Carte de l’ensoleillement en France

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